Tocamos jazz con un toque latino. Eso es todo. Tito Puente

Este estilo suele definirse como la fusión de melodías, la improvisación y los acordes del jazz estadounidenses con los patrones rítmicos latinoamericanos, en especial los de origen afrocubano. El resultado de esa mezcla se ha convertido en uno de los hitos y musicales más importantes de la historia.

Basta con mencionar este estilo para que cualquier aficionado que se precie mencione dos nombres: Machito y Mario Bauzá.

El primero, cuyo verdadero nombre era Francisco Raúl Gutiérrez Grillo, nació el 16 de febrero de 1912 en Cuba. Sus dotes como cantante lo llevaron hasta Nueva York en 1937 para trabajar en las orquestas de Xavier Cugat y Noro Morales. Pocos años después, formó su propio conjunto, los Machito’s Afro-Cubans. En 1940 Machito propuso al marido de su hermana Estrella , Mario Bauzá un trompetista, pianista, compositor y arreglista que ya había trabajado con Dizzy Gillespie y Chick Webb que se incorpares a su banda. El resultado cambió su vida… y la de otros dos músicos, uno de los Ángeles y otro de Nueva York, para quienes ya nada sería igual.

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La noche en que cambió la vida de Dizzy

El 31 de mayo de 1943, el ya legendario Dizzy Gillespie se encontraba en el Park Place Ballroom de Nueva York, donde pudo ver cómo Machito y su orquesta interpretaban <Tanga> (término usado para referirse a la marihuana), una chispeante pieza de tintes afrocubanos compuesta por Mario Bauzá durante un ensayo y que hoy en día se la considra la piedra angular de un nuevo estilo, al que se llamó Jazz afrocubano, Cubop o Jazz latino, etiqueta esta última que Bauzá rechazaba de plano. Sea como fuere, Gillespie descubrió con agrado las posibilidades que ofrecían la conga y los bongos a la hora de desarrollar aquellos ritmos tan particulares y no tardó en incorporalos a su grupo.

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El toque personal que Tito Puente imprimió al mambo y el cha-cha-cha le reportaron la admiración de colegas y aficionados de todo el mundo. Grabó más de un centenar de discos y hoy su nombre figura en el Paseo de la Fama de Hollywood

En enero de 1946, el influyente pianista y director Stan Kenton se llevó una gran sorpresa cuando escuchó <Tanga> en un club de los Ángeles . No tardó demasiado en añadir elementos latinos a casi todas sus composiciones.

El 30 de diciembre de 1947, Dizzy Gillespie se hizo un hueco en la historia de la música latina gracias a la grabación de <Manteca> para la RCA , una pieza compuesta en colaboración con un músico que le presentó Bauzá, el conguero Chano Pozo, otra de las figuras seminales en la aparición del jazz latino y una de las influencias clave del genial trompetista. <Manteca> se convirtió muy pronto en su tarjeta de presentación y, sobre todo, en uno de los estándares más interpretados del género.

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No tardó en seguir los pasos de MAchito , Pozo, Gillespie y Kenton uno de los intérpretes más frenéticos de su tiempo, Tito Puente, conocido como <El rey del timbal> y <El rey del mambo>. Nuyoricano de pura cepa, su actividad fue importantísima ya que aproximó el jazz latino al gran público gracias a sus arreglos para orquesta y sus espectaculares actuaciones. Autor de la legendaria <Oye cómo va>, popularizada por Carlos Santana, introdujo notables innovaciones , como coros , flautas y, sobre todo, el característico estilo sincopado del piano.

El conguero Ramón <Mongo> Santamaría, más conocido por su versión del <Watermelon Man> de Herbie Hancock, fue otro de los artífices de la <Revolución latina>. Su influencia se ha dejado ver en instrumentistas de la talla de Poncho Sánchez o Chick Corea, a quien causó una honda impresión durante su etapa de formación.

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