Herman Leonard (fotógrafo)

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Con solo una cámara como ticket, Herman Leonard capturó íconos del jazz actuando dentro y fuera del escenario.

Herman Leonard nació en 1923 en Allentown, Pennsylvania, hijo de inmigrantes rumanos. A la temprana edad de 9 años, vio por primera vez una imagen que se desarrollaba en el cuarto oscuro de su hermano y se entusiasmó con la magia de la fotografía. Como fotógrafo oficial de su escuela secundaria, Herman aprendió rápidamente que, con una cámara en la mano, tenía un “sésamo abierto” para las personas y los eventos, que su timidez podría haberle impedido experimentar. Cuando llegó el momento de la universidad, Herman eligió la Universidad de Ohio, “La única universidad en ese momento que me podía ofrecer un título en Fotografía“. Sus estudios universitarios se interrumpieron desde 1943 hasta 1945, cuando Herman se unió al ejército de los Estados Unidos y fue enviado a Birmania con el 13° Batallón Médico de Montaña. Tenía la esperanza de ser un fotógrafo de campo, pero irónicamente se le asignó como anestesista de combate cuando no pasó una prueba en la que tenía que identificar los ingredientes químicos para revelar una película. Después de la guerra, Herman regresó a la universidad y se graduó en 1947 con un título de Bachelor of Fine Arts.

En 1956, fue contratado por Marlon Brando como su fotógrafo personal, y viajó con él en un extenso viaje de investigación por el Lejano Oriente. A su regreso a Nueva York, se le ofreció un puesto en Barclay Records en París, Francia. Continuó fotografiando la prolífica escena del jazz, con muchos de los artistas de jazz estadounidenses que vivían allí, y también fotografió a muchos artistas franceses como Charles Aznavour, Jacques Brel, Eddy Mitchell y Johnny Hallyday. París sería su hogar durante los próximos 25 años, trabajando desde su estudio en el barrio Neuilly-sur-Seine de París. También tuvo una exitosa carrera trabajando en publicidad, para las casas de moda Yves St. Laurent y Dior, así como en muchas revistas internacionales, incluidas Life, Time y Early Playboy.

Después de vivir en Europa durante más de treinta años, regresó a los EE. UU. En 1992, una exposición en Nueva Orleans cambiaría su vida. Se enamoró de la ciudad y se mudó allí para sumergirse en su vibrante y alegre escena de jazz. Continuó exhibiendo su trabajo alrededor del mundo en numerosas exposiciones individuales. En 1995, Leonard lanzó su segundo libro, Jazz Memories, publicado por Editions Filipacchi, y en ese mismo año fue galardonado con un “Honorary Masters of Science in Photography” del Instituto de Fotografía The Brooks. Otros premios recibidos en este momento incluyen el “Premio Milt Hinton a la Excelencia en Fotografía de Jazz”, de la Asociación de Fotógrafos de Jazz, el “Premio a la Excelencia en Fotografía” de la Asociación de Jazz Periodistas y un “Premio de Logro de toda una vida” de la Revista Downbeat en 2004.

En agosto de 2005, el huracán Katrina destruyó su casa y su estudio cuando se inundó con más de 2 metros de agua. La tormenta reclamó el trabajo de su vida, unas 8,000 fotografías de gelatina de plata que había impreso a mano, una impresora maestra. Cuando estalló la tormenta, los compañeros de Leonard reunieron los negativos y los colocaron de forma segura al cuidado del Museo de Arte Sureño de Ogden, donde se almacenaron en una bóveda de nivel superior. A la edad de 82 años, y con su ciudad en ruinas, decidió mudarse con su familia a Los Ángeles para restablecer su vida y su negocio.

En los últimos años de su vida, el objetivo de Herman Leonard era traer de vuelta a la vida toda su colección de jazz, que comprende una documentación visual  del arte original de Estados Unidos, y preservarla para las generaciones futuras.

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